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Des archives numériques immortalisent l’histoire culinaire et politique de l’Afrique de l’Ouest

Par Kay Ugwuede

Les graines qui ont donné naissance à FeastAfrique d’Ozoz Sokoh, une archive numérique et une bibliothèque de l’histoire culinaire de l’Afrique de l’Ouest, étaient nombreuses : des expériences passées à documenter l’histoire de la cuisine africaine, la création de bibliothèques pour des particuliers et des écoles culinaires, les soulèvements antiracistes de 2020 en Amérique du Nord et, peut-être le plus important, « The Jemima Code ».

FeastAfrique est un recueil aux multiples facettes – une bibliothèque numérique qui s’étend au-delà de la littérature culinaire, du contenu audiovisuel, un Hall of Fame, des mini rapports de recherche, ainsi que des projets expérimentaux passés de Sokoh.

Sokoh attribue le manque d’histoire culinaire ouest-africaine, notamment en ce qui concerne son influence sur la cuisine afro-américaine, au colonialisme. Elle a souligné la nécessité de corriger l’impression que les Africains réduits en esclavage n’étaient capturés que pour leur travail.

« Pour moi, il était vraiment important de supprimer ce récit selon lequel les esclaves d’Afrique de l’Ouest étaient à la ferme et à la cuisine. C’était plus que du travail physique. Ils ne faisaient pas que travailler, cuisiner et transpirer. Ils apportaient des systèmes de connaissances, des techniques, des compétences, des boîtes à outils, et ces livres nous le rappellent », a-t-elle déclaré en faisant référence à The Jemima Code.

De nombreuses recettes contenues dans ces archives témoignent de cette riche histoire. L’acarajé brésilien, par exemple, est en fait né de l’akara ijesha nigérian. Des recettes comme le riz rouge Charleston et le ragoût de légumes verts remontent respectivement au jollof et à l’efo riro ouest-africains.

Un livre de cuisine de 1910, « Practical West African Cookery », écrit par deux femmes britanniques à l’époque coloniale, décrit une recette de « joloff » qui demande six cuillères à soupe de riz et un poulet entier, ce qui est disproportionné par rapport aux recettes de jollof ouest-africain où il y a plus de parts de riz que de viande.

Alors qu’elle effectuait des recherches sur les ingrédients d’Afrique de l’Ouest dans le cadre d’une bourse de recherche basée à Berlin, Forecast, Sokoh a rendu compte qu’elle avait trouvé en ligne des livres difficiles à trouver.

S’inspirant d’un article publié en 2016 sur son blog culinaire primé « Kitchen Butterfly », elle a commencé à rassembler les livres issus de ses recherches pour en faire une version en ligne de cet article, une liste de ressources utiles contenant des informations historiques sur les ingrédients culinaires d’Afrique de l’Ouest.

Mais elle a déménagé au Canada au début de l’année dernière pour suivre des études supérieures, et au milieu d’une pandémie mondiale, un barrage d’injustice raciale et de prise de conscience a éclaté en Amérique du Nord.

« À l’époque, je peux dire que beaucoup de ressources noires étaient partagées et l’une d’entre elles qui s’est révélée pour moi était The Jemima Code et un livre de cuisine complémentaire appelé Jubilee », a-t-elle déclaré. The Jemima Code est la collection de 2015 de Toni Tipton-Martin de plus de 150 livres de cuisine noirs remontant à 1827 et écrits par des auteurs afro-américains.

« Essentiellement, The Jemima Code est une bibliographie étendue, mais elle approfondit un peu plus les informations et regroupe les livres en fonction de l’histoire », explique Sokoh.

« Les livres de cuisine sont une source importante d’informations et de datation », a déclaré Sokoh. Trouver ces 150 livres de cuisine allait être une tâche colossale, non seulement sur le plan spatial, mais aussi en termes de temps et de ressources. Alors, une fois de plus, Sokoh s’est tourné vers l’internet. « Le premier week-end, j’ai été choquée par le nombre de livres électroniques que j’ai trouvés, et je n’arrivais pas à croire que cela n’avait pas été fait », dit-elle.

La plupart des gens comprennent la nécessité de documenter et de préserver l’histoire, mais les mots immortels de Chinua Achebe soulignent la nature essentielle de l’archivage qui constitue l’essence de FeastAfrique. « Tant que les lions n’auront pas leurs propres historiens, l’histoire de la chasse glorifiera toujours le chasseur », déclarait Achebe dans une interview de 1994.

Les archives relient les générations passées à l’avenir et transmettent une compréhension du monde qui s’enrichit de connaissances contextuelles. L’internet a rendu plus faciles des modes de préservation de l’histoire auparavant tactiles, mais l’archivage en général reste un sujet de préoccupation pour le continent. Les formes traditionnelles de transmission du savoir se détériorent souvent ou sont inexistantes.

Fu’ad Lawal, responsable de la croissance chez EdenLife, une entreprise technologique spécialisée dans les modes de vie, s’interrogeait sur l’absence d’archives numériques cohérentes des journaux publiés au Nigeria au fil des ans. Il n’existe rien de tel, mais vous pouvez trouver des archives physiques de journaux dans de nombreuses bibliothèques d’État et nationales à travers le pays.

« Nous avons hérité d’une pratique britannique qui veut que chaque journal envoie chaque jour un exemplaire de son journal aux bibliothèques », explique M. Lawal. L’année dernière, il a lancé le projet Start Archiving pour numériser les journaux d’un quotidien nigérian chaque jour pour une période allant de 1961 à 2010.

« Cela représente 18 637 jours », M. Lawal a expliqué à Sahelien.com, une tâche énorme qui nécessite des fonds considérables pour acquérir des ressources humaines et se procurer les outils numériques nécessaires pour immortaliser les archives.

Alors que Sokoh a combiné les fonds de la bourse Forecast et sa propre poche pour développer FeastAfrique, Lawal espère qu’une combinaison de subventions, de contributions du public et de services à valeur ajoutée – comme le partenariat avec des publications médiatiques pour lesquelles ce recul et cette richesse d’informations peuvent changer la profondeur des histoires qu’elles rapportent – soutiendra l’archive numérique du journal.

FeastAfrique est un projet d’archivage numérique en cours, déjà riche en informations et en ressources. Mme Sokoh espère que l’initiative contribuera à forger un solide sentiment d’identité pour d’autres personnes, comme elle l’a fait pour elle, et qu’elle deviendra un tremplin pour divers projets de recherche. « Il y a tellement de projets pour lesquels cela pourrait être une base utile », a-t-elle déclaré.

Mise à jour, 31 mars, 20:35 GMT : Le deuxième paragraphe a été modifié pour refléter une explication de FeastAfrique, remplaçant un paragraphe qui faisait référence au Code Jemima.